Cómo eliminar los hot pixels de una imagen (parte I)

Uno de los enemigos más temibles de la fotografía de larga exposición es el calentamiento del sensor, debido a lo que pueden aparecer los tan desagradables píxeles calientes, comúnmente conocidos por su nombre en inglés: “hot pixels”.

En este artículo te explico dos métodos muy rápidos, sencillos y eficaces para conseguir eliminar este tipo de ruido. Así es cómo lo hago yo desde hace tiempo y me sigue dando buenos resultados, aunque se trate de imágenes con muchísimos hot pixels por haber hecho una exposición de varias horas en verano.

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¿Qué son los "hot pixels"?

Antes de seguir adelante, déjame que brevemente te comente qué son los llamados “hot pixels” y por qué aparecen.

Cuando capturas una fotografía de larga exposición empleando una cámara digital, el sensor de esta se calienta al estar durante mucho tiempo trabajando de forma continua. De este modo, igual que ocurre en todos los circuitos electrónicos, el ruido de base que tiene el sensor (ruido térmico) se incrementa también al aumentar la temperatura.

Este tipo de ruido, llevado a un extremo, puede llegar incluso a saturar píxeles, dando lugar a los desafortunadamente conocidos como píxeles calientes (“hot pixels”).

Es muy importante que sepas que los “hot pixels” NO son píxeles defectuosos, simplemente son píxeles saturados por el ruido térmico debido a un aumento excesivo de la temperatura. Además, es muy fácil identificarlos porque siempre son de uno de estos 3 colores: rojo, verde o azul.

Asimismo, puedes comprobar que, si apagas la cámara para que el sensor se enfríe un poco y luego capturas una exposición normal, dichos píxeles vuelven a presentar un valor correcto. Recuerda, los “hot pixels” NO son píxeles quemados (“burn pixels”), simplemente son píxeles demasiado calientes que, cuando se enfrían, vuelven a dar valores de intensidad normales.

Detalle de los "hot pixels" que aparecen por el calentamiento del sensor | Nikon D810 | 14-24 f2,8 @ 14 mm | f5 | 3 horas | ISO 100 | WB 5000K | Filtro ND4.5 (15 pasos) + Filtro ND3.0 (10 pasos)
Detalle de los "hot pixels" que aparecen por el calentamiento del sensor | Nikon D810 | 14-24 f2,8 @ 14 mm | f5 | 3 horas | ISO 100 | WB 5000K | Filtro ND4.5 (15 pasos) + Filtro ND3.0 (10 pasos)

Pues bien, ya te estarás imaginando que, para realizar una fotografía de larga exposición, este ruido puede ser, en ocasiones, un verdadero quebradero de cabeza. Sin embargo, no es cuestión de dramatizar, al fin y al cabo, tampoco se trata de dejar de hacer exposiciones largas porque pueda calentarse el sensor. Yo hago exposiciones de hasta varias horas en ambientes cálidos, ya que, vivo en Valencia, y no por ello voy a dejar de hacerlas.

Cómo ajustar la cámara para que no aparezcan “hot pixels”

La primera cosa que puedes hacer, y generalmente la más efectiva, para conseguir deshacerte de este indeseable ruido es activar en tu cámara la opción de “reducción de ruido de larga exposición”.

Cuando esta opción está activada la cámara, para cada disparo que haces, captura en realidad dos fotos de exactamente el mismo tiempo de exposición. La primera de las imágenes contiene la escena junto con el ruido térmico existente por la temperatura del sensor (hot pixels). Mientras que la segunda imagen es totalmente negra y solo contiene el ruido térmico del sensor, ya que, para obtenerla la cámara no abre el obturador y, por tanto, no llega nada de luz al sensor. Finalmente, la cámara resta la segunda imagen a la primera y, en teoría, obtiene una imagen sin nada de ruido térmico.

Y, ¿por qué digo “en teoría”? Pues porque para que la reducción de ruido de larga exposición funcione correctamente es fundamental que la temperatura de la cámara se mantenga constante desde que empieza la captura hasta que finaliza el proceso de reducción de ruido. De no ser así, la cámara no estimará bien el ruido térmico y, por lo tanto, no lo eliminará correctamente.

Detalle de una imagen en la que no aparece ningún "hot pixel" porque la reducción de ruido de larga exposición estaba activada en la cámara | Nikon D810 | 14-24 f2,8 @ 16 mm | f8 | 1 hora | ISO 31 | WB 4500K | Filtro ND4.5 (15 pasos) + Filtro GND1.2 (4 pasos) + Polarizador
Detalle de una imagen en la que no aparece ningún "hot pixel" porque la reducción de ruido de larga exposición estaba activada en la cámara | Nikon D810 | 14-24 f2,8 @ 16 mm | f8 | 1 hora | ISO 31 | WB 4500K | Filtro ND4.5 (15 pasos) + Filtro GND1.2 (4 pasos) + Polarizador

Cuándo es conveniente NO activar la reducción de ruido de larga exposición

Como has visto, el método que te he contado en el apartado anterior es tremendamente efectivo y fácil de aplicar, ya que, solo tienes que activar una opción en tu cámara. No obstante, presenta dos grandes inconvenientes que pueden hacer que no siempre sea adecuado emplearlo:

  1. Por mi experiencia, si la exposición es de más de 1 hora, o como límite máximo 2 horas, no suele ser nada recomendable activar esta opción, ya que, es casi imposible conseguir que la temperatura de la cámara sea constante durante el doble de ese tiempo. Ten en cuenta que si la cámara no está a la misma temperatura durante todo el proceso (captura de la imagen + captura para la reducción de ruido) estimará mal el ruido y podrá llegar incluso a destrozar la imagen.
  2. Como ya te he comentado, con este método la cámara necesita el doble de tiempo para capturar una fotografía, ya que, realmente hace dos fotos de la misma exposición cada vez. Por lo tanto, en el caso de que estés capturando múltiples imágenes consecutivas, por ejemplo, para apilarlas luego y conseguir una fotografía de trazos de estrellas, no es conveniente activar esta opción porque te aparecerán trazos discontinuos.

Además, seamos francos también, no siempre tienes porque querer o poder esperarte el doble de tiempo para cada fotografía que hagas, ya que, eso reduce directamente a la mitad tu productividad durante una sesión. Y seguro que el tiempo tampoco te sobra.

Por estos dos motivos, mi recomendación es que siempre valores, antes de realizar una fotografía de larga exposición, si sería conveniente activar en la cámara esta técnica de reducción de ruido térmico, pero no te sientas obligado a emplearla siempre, ya que, como has visto, existen también otros condicionantes importantes que debes tener en cuenta.

Además, como verás a continuación, los “hot pixels” son desagradables, pero no son el fin del mundo. Se puede luchar contra ellos en post-captura de una forma muy eficaz, sencilla y rápida.

Método para eliminar “hot pixels” en Photoshop

Si revelas en Lightroom como es mi caso (o igualmente en CameraRaw) puede que hayas notado que no elimina nada bien los “hot pixels”, de hecho, no los elimina en absoluto. Por este motivo, desde hace años utilizo un método basado en Photoshop para eliminar los píxeles calientes, ya que, es muy fácil de aplicar y ofrece unos resultados realmente buenos.

A continuación, te detallo los pasos de este método:

Abre la imagen en Photoshop

Lo primero que debes hacer es abrir la imagen en Photoshop desde el programa de revelado que utilices (en mi caso Lightroom).

Ampliación al 100% de una región de la imagen en Lightroom, donde se aprecia perfectamente la gran cantidad de "hot pixels" que hay.
Ampliación al 100% de una región de la imagen en Lightroom, donde se aprecia perfectamente la gran cantidad de "hot pixels" que hay.
Imagen cargada en Photoshop y ampliada al 100%
Imagen cargada en Photoshop y ampliada al 100%

Duplica la capa de la imagen

Una vez abierta la imagen en Photoshop, duplica la capa de la imagen.

Capa duplicada de la imagen
Capa duplicada de la imagen

Aplica el filtro de “polvo y rascaduras” para reducir el ruido puntual

Ahora, sobre la capa duplicada, selecciona la opción del menú: “Filtro -> Ruido -> Polvo y rascaduras…”.

En la ventana emergente que te saldrá puedes seleccionar el radio y el umbral de este filtro. Pues bien, como radio te recomiendo que emplees el más pequeño posible (entre 1 y 3), ya que, si lo subes más la imagen perderá mucha definición.

Y, en cuanto al umbral, quédate con el valor más alto para el que observes que los “hot pixels” desaparecen.

Ajuste del filtro de polvo y rascaduras (sobre la capa duplicada) mediante el que se consigue eliminar los "hot pixels" en esta imagen.
Ajuste del filtro de polvo y rascaduras (sobre la capa duplicada) mediante el que se consigue eliminar los "hot pixels" en esta imagen.

Cambia la fusión de la capa duplicada al modo “Oscurecer”

Por último, para conseguir recuperar parte de la nitidez que haya quitado el filtro, modifica la opción de fusión de la capa duplicada al modo “Oscurecer”.

Cambio del modo de fusión de la capa duplicada a "Oscurecer".
Cambio del modo de fusión de la capa duplicada a "Oscurecer".

Conclusiones

Antes Después Detalle de la imagen original si aplicar el método de eliminación de "hot pixels".Detalle de la imagen original al haber aplicado el método de eliminación de "hot pixels" basado en Photoshop.

Como has visto, existen diversas maneras, muy sencillas y eficaces, de hacer frente al ruido térmico que aparece en las fotografías de larga exposición. Por ello, te animo a que no dejes de hacer determinadas fotos pensando en que van a aparecer “hot pixels”. Simplemente disfruta, haz las fotografías que te apetezca, independientemente de si hace mucho calor o poco, y luego ya eliminarás el ruido que haya. Como siempre me gusta decir: 1º la parte artística y 2º la parte técnica.

Para acabar, quiero comentarte que en la segunda parte de este artículo te enseñaré un tercer método para eliminar “hot pixels”, el cual empleo en situaciones muy exigentes. Y lo bueno es que, al igual que estos dos, es tremendamente sencillo de aplicar.

Te sorprenderán los resultados que he obtenido en una fotografía de casi 9 horas de exposición ininterrumpida a una temperatura ambiente de 25 ºC. 😲

No te lo puedes perder. 😉

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Toni Gutiérrez
Toni Gutiérrez
Fotógrafo, creador de FotoBulb e ingeniero de visión artificial
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